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Parli così bianco.
Pensa di essere bianca.
Sei la persona di colore più bianca che conosca.

Quando ero un ragazzino e se sono onesto, ben oltre che niente potrebbe riempirmi di più vergogna di qualcuno che livella queste accuse. Provengono sia dai neri (accusandolo) che dai bianchi (scherzando), ma il pungiglione è lo stesso. Così è l'implicazione: che essendo io che mi vesto come mi vesto, parlo come faccio, avendo gli interessi che ho, ecc. Aspiro a essere bianco e/o non voglio essere nero. Nessuno dei due è vero (o possibile per quella materia!).

Quando mi guardo allo specchio, vedo una donna nera. Cammino nel mondo e ho tutte le paure e i fardelli di una donna nera. Mi sento orgogliosa di essere una donna nera. Il che significa che questi commenti dovrebbero rotolare via dalla mia schiena, eppure i sentimenti che questi commenti evocano sono ancora lì. Anche scrivere questo ora mi mette in imbarazzo, come se ammettessi al mondo che in qualche modo sto sbagliando a essere nero.

Parte del problema è che sono sempre stato terribile nel cambio di codice. In generale, questa è la pratica di adottare diversi stili di discorso, affetti e manierismi, a seconda del gruppo di persone con cui ti trovi. Tutti noi cambiamo codice fino a un certo punto. Il modo in cui ti comporti con tua madre è diverso da come ti comporti con il tuo supervisore. Il modo in cui ti presenti per un viaggio di compleanno al Mardi Gras è diverso da come ti presenti per una presentazione al lavoro. E leggiamo tutti questi spunti anche dagli altri; è nella sua natura umana valutare qualcuno in base a come si veste, parla, agisce, ecc. e classificarlo all'interno di un determinato gruppo.

Alcune persone cambiano codice così facilmente che non sono nemmeno consapevoli di farlo. Mentre stavo scrivendo questo pezzo, ho chiesto a un amico (bianco/nero) se avesse cambiato codice e la sua risposta è stata no. Poi l'ho osservato parlare al telefono con un collega, un compagno di college e sua madre, con tre voci del tutto distintive. ( Da dove viene quel accento del sud ?)

Si potrebbe obiettare che il cambio di codice è innocuo. Dopotutto, c'è molto da dire sull'adattabilità sociale nel sentirsi a proprio agio con persone diverse, in contesti diversi, in luoghi diversi. Ma le origini del concetto si riferiscono a minoranze e/o anglofoni non madrelingua che sentono la pressione di aderire a una serie di norme culturali dominanti (centrate sui bianchi) al fine di raggiungere il successo sociale o professionale o evitare giudizi e stereotipi. Ad esempio, qualcuno con una padronanza limitata dell'inglese può essere considerato meno intelligente di un abile madrelingua inglese. Qualcuno che indossa le treccine potrebbe essere etichettato come inappropriato in ufficio. Qualcuno che usa lo slang può essere considerato poco professionale.

In questi scenari, una persona potrebbe essere costretta a cambiare codice dal linguaggio e dalle norme che trova familiari e a proprio agio. Come descritto in The Cost of Code Switching nell'Harvard Business Review, il cambio di codice è stato a lungo una strategia per i neri per navigare con successo nelle interazioni interrazziali e ha grandi implicazioni per il loro benessere, progresso economico e persino sopravvivenza fisica. Che alcune persone possano sentire di dover deviare dal loro vero sé per contrastare gli stereotipi o accedere a opportunità o anche solo per il bene del loro stesso benessere è un fardello enorme e ingiusto. C'è una linea sottile tra l'adattamento e la conformità forzata. E un costo.

Parte del motivo per cui, personalmente, ho problemi a cambiare codice è che posso essere solo uno di me. Nel bene e nel male, quella stessa persona si presenterà al divano dei miei genitori, alla grigliata o all'incontro con il Papa con una deviazione sorprendentemente piccola. Non lo dico per sembrare compiaciuto come ho detto, a volte vorrei essere più bravo a cambiare codice. Ma mi chiedo se questo è qualcosa che dovremmo fare? Chi sente di aver bisogno di cambiare codice, e perché? Ne compromette l'autenticità?

Per approfondire, ho parlato con quattro persone: Caryn, una donna di colore sulla cinquantina in Florida; Gaylord, un giamaicano americano; Fatima, un'immigrata pachistana sulla ventina; e Daphne, una professoressa universitaria latina. Naturalmente, le loro esperienze non sono rappresentative di nulla al di là delle loro prospettive personali, ma è stato affascinante ascoltare le loro opinioni.

Caryn ha imparato a cambiare codice fin da piccola: in un ambiente educativo, ho capito che c'era un modo accettabile di cui avevo bisogno per parlare e scrivere: usare un inglese corretto e corretto. Nessuno me l'ha mai detto, lo fai qui contro lo fai lì . Era più intuitivo. È divertente ora perché mia figlia dirà: "Oh, hai la voce del tuo lavoro". E non si tratta solo di lingua. Nel complesso, è come, ecco come devi stare con i bianchi.

Abbiamo parlato dei giudizi che le persone danno sulle persone che non parlano correttamente e della sorpresa che le persone provano quando tu, come persona di colore, parli correttamente (tuttavia sei così articolato [NYTimes]). Troppo spesso le persone vengono respinte solo per il loro tono e vernacolo.

A volte Caryn metterà alla prova questi pregiudizi andando oltre con la dizione formale e la scelta delle parole. Puoi percepire quando le persone hanno determinate aspettative, dice. Quindi, va bene, in questa particolare conversazione, sarà con chi perché voglio dire, ascoltare, non suono questo.

È vero anche il contrario. Caryn usa lo slang e uno stile più rilassato quando vuole entrare in contatto con un determinato pubblico, in particolare il pubblico nero. Potrebbe essere un'espressione casuale Non c'è nessuno che abbia tempo per quello o un riferimento a uno spettacolo che è stato visto da un pubblico nero Whatchu parlando di Willis. Mi connetto con le persone attraverso un'esperienza o un interesse condiviso che è una fetta di Black Americana.

Per Gaylord, che è cresciuto in una delle sole tre famiglie nere nel suo quartiere fuori Filadelfia, il cambio di codice ha avuto un effetto ancora più grande quando è andato al college. Fece amicizia con ragazzi neri e bianchi, anche se quei mondi erano segregati. Ho dovuto imparare a comportarmi in ciascuno dei gruppi. Ad esempio, alle feste della confraternita bianca, indossavo jeans dal taglio classico, quindi non sembravo un delinquente, ma alle feste della confraternita nera, indossavo jeans tagliati, quindi stavo bene. Dovevo anche conoscere i riferimenti musicali giusti per adattarsi a ogni gruppo, ad esempio, Robert Palmer contro Run-DMC anche se c'erano artisti geniali, come Prince e Madonna, che facevano appello a entrambe le folle. Tutto questo teatralità, tuttavia, mi ha portato a circa l'85%. Fondamentalmente, ho cercato di inserirmi in entrambi i gruppi, ma non mi sono mai sentito un vero membro di nessuno dei due.

Questo è ciò che mi sconvolge dell'idea di un cambio di codice che si contorceva per adattarsi mentre sacrificava un'autenticità che poteva favorire un'appartenenza più profonda. Possiamo compromettere così tanto di noi stessi e lottare ancora con l'accettazione.

Ma Gaylord ha visto un vantaggio: l'esperienza lo ha aiutato a sentirsi a suo agio nel muoversi tra le culture mentre viaggiava per il mondo. Consente a persone come me di partecipare a culture diverse, ha affermato. Non saremo mai stati pienamente accettati, ma ci sarà permesso di visitare liberamente.

Dopo essere immigrata negli Stati Uniti dal Pakistan quando aveva nove anni, Fatima ha iniziato consapevolmente a cambiare codice per adattarsi alla scuola. Ci siamo trasferiti in un quartiere della classe medio-alta, ma la mia famiglia stava lottando finanziariamente. Non avevo i vestiti giusti e avevo un aspetto e un suono diversi. Non volevo distinguermi.

Quindi, Fatima ha parlato in un modo con i suoi amici americani che hanno perso il suo accento e hanno ripreso lo slang e hanno parlato in modo completamente diverso a casa e nella moschea. Crescendo, le sue opinioni religiose e i suoi riferimenti culturali divergevano sempre di più dai suoi genitori fino a quando non c'erano due versioni separate di se stessa: una donna americana liberale indipendente e una figlia fedele che si atteneva ai costumi della sua comunità musulmana conservatrice. Ha posto una domanda inquietante e profonda: a volte mi chiedo quale di loro sia il vero me?

Ma mentre questo potrebbe sembrare straziante, Daphne, una latina bilingue le cui radici si estendono dalla Repubblica Dominicana al Messico al Texas, non solo abbraccia il cambio di codice, ma lo scrive e lo insegna. Lo descrive non come un netto cambiamento avanti e indietro, ma più come una fusione fluida di culture e lingua.

Il cambio di codice è bello perché ti permette di mantenere due cose, invece di lasciar andare l'una o l'altra, mi ha detto. Riconosco che c'è oppressione in quanto ci si aspetta che agisca o parli in un modo diverso da quello che sono veramente. Ma, in un certo senso, prendo la lingua e la trapunta. Sto riunendo i fili in qualcosa di ancora più significativo. Il cambio di codice è un modo per rivendicare le tue identità, per mettere un paletto nel terreno e dire: non sono questa una cosa.

Dato quanto sono stata cauta, come donna di colore, nei confronti del lato oscuro del cambio di codice e dei costi, ammetto che il punto di vista di Daphnes offre un altro modo di vedere le cose. Queste conversazioni mi hanno dato molto a cui pensare e questo è il punto. Potremmo essere tutti più consapevoli di come ci presentiamo e perché. Quali giudizi stavano facendo delle altre persone e perché. Chi stabilisce le aspettative su come possiamo essere e perché. E, naturalmente, come possiamo creare un mondo sufficientemente ampio da permettere a tutti di essere autentici? È possibile che un giorno il nostro melting pot culturale annulli la necessità di cambiare codice? Lo auguro sicuramente a tutte le bambine prese in giro per essere oreo ea chiunque abbia sentito di dover deformare una parte di sé per essere accettata.

Per concludere con una nota più leggera, ecco uno schizzo su un cambio di codice da uno dei miei programmi preferiti, Key and Peele. Naturalmente, come sempre, mi piacerebbe sentire le vostre esperienze e pensieri su questo argomento. Ci vediamo nei commenti!


Christine Pride è una scrittrice, editrice di libri e consulente di contenuti. Il suo romanzo d'esordio, We Are Not Like Them, scritto con Jo Piazza è uscito nel 2021. Vive ad Harlem, New York. Trovala su Instagram @cpride .

PS Altre colonne di Race Matters e sette donne parlano di razza e relazioni.