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L'ultima intervista della nostra serie Motherhood Around the World presenta Elise Hu-Stiles, che vive a Seoul con suo marito e due figlie (oltre al loro cane e due gatti). Qui, Elise descrive la vita della sua famiglia all'estero, incluso come ci si sente a vivere in una delle città più frenetiche del mondo, e la sua esperienza nel dare alla luce la sua seconda figlia all'inizio di questo mese


Sopra: Elise e Matt a un concerto di Paul McCartney allo stadio olimpico di Seoul.

Sul trasferimento all'estero: anche se non ero mai stato in Corea del Sud prima, quando mi è stata data l'opportunità di trasferirmi qui per lavoro, la prima domanda che mi sono posto è stata, ti sembra eccitante? La risposta è stata decisamente sì! Ho amato viaggiare all'estero sin da quando ero molto giovane e questa è la prima volta che vivo veramente all'estero. Sono un corrispondente per la National Public Radio. Qui a Seoul, sono incaricato di riferire sugli eventi in Corea del Sud, Corea del Nord e Giappone.

Il ruolo di mio marito nel processo decisionale non può essere sottovalutato. Senza esitazione, ha davvero sostenuto l'idea di trasferirci da Washington DC a Seoul e di crescere la nostra famiglia qui, sradicandosi dal suo lavoro in modo da poter perseguire la mia opportunità di carriera. So che i coniugi lo fanno l'uno per l'altro tutto il tempo, ma gli sono così grato. È un'enorme testimonianza del suo femminismo che sia venuto qui con gioia, non con riluttanza!

Sopra: l'edificio scuro in primo piano è il suo edificio, situato nel distretto di Yongsan.

Sulla vita in grattacielo: ci siamo trasferiti in un appartamento con tre camere da letto al 35° piano di un tipico grattacielo moderno qui. In una giornata limpida, i panorami delle numerose montagne di Seoul sono incredibili. Il nostro beagle di 16 anni, Saidee, è l'unico membro della nostra famiglia che è infastidito da questo; è una lunga corsa in ascensore al piano di sotto per un animale anziano quando la natura chiama.

Sul rispetto dei pavimenti: secondo l'usanza coreana, tutti devono togliersi le scarpe non appena entrano in casa. I coreani usavano tradizionalmente i pavimenti per sedersi o addirittura per dormire, quindi l'idea di un pavimento sporco è culturalmente inaccettabile. Eva di due anni è diventata un'esperta nel togliersi le scarpe ovunque vada e riporle nel posto giusto. Il nostro appartamento è dotato di scarpiere e un sistema di aspirazione centralizzato, entrambi comuni qui, per soddisfare l'ossessione del pavimento pulito. All'inizio non capivamo perché il nostro aspirapolvere coreano avesse solo un tubo e una testa, non un qualsiasi tipo di serbatoio! Ma ci sono prese del vuoto in ogni stanza e corridoio. Basta collegare il tubo al muro e lo sporco viene miracolosamente risucchiato.

Il nostro edificio ha anche il riscaldamento a pavimento radiante chiamato ondol , una tradizione nelle case coreane da secoli, quindi i tuoi piedi non hanno mai freddo. Delizioso.

Sulla vita in una città vivace: il ritmo della vita nelle città dell'Asia orientale è sorprendente, soprattutto quando arrivi per la prima volta. Non importa se Seoul, Tokyo o Hong Kong, queste capitali hanno una frequenza diversa. Sono da capogiro.

Una cosa che ho notato è che le persone in questa città non sono così attente allo spazio sui marciapiedi o negli spazi affollati come negli Stati Uniti, quindi quasi quasi mi imbatto in qualcuno o rimango bloccato dietro a camminatori dolorosamente lenti che sono totalmente ignari di me. Tutto ciò contribuisce alla sensazione di essere un piccolo granello in un enorme mare di umanità.

Inoltre, la velocità dei veicoli inizialmente mi faceva sentire insicuro come pedone. Le auto e gli autobus guidano molto vicino al marciapiede e le persone guidano velocemente gli scooter sui marciapiedi. Eva è stata quasi presa a pugni da un motorino una volta davanti a un negozio di alimentari, e il motociclista ci ha lanciato un'ombra seria, come se fosse colpa nostra se non ha quasi colpito un bambino mentre sfrecciava sul marciapiede! Ma ora facciamo come fanno i genitori coreani e lasciamo che la piccola Eva si distingua per strada per aiutare a fermare i taxi che sfrecciano a un milione di miglia all'ora. Mi sono reso conto che i conducenti qui sanno come muoversi in sicurezza intorno ai pedoni.

Nonostante il ritmo frenetico, qui ci sentiamo molto al sicuro dal crimine. Le persone lasciano le porte dei loro appartamenti aperte a Seoul, noi compresi, e parcheggiano le biciclette in strada senza serrature.

Sull'adattamento: Eva è il membro della famiglia che si è adattato più perfettamente alla sua nuova vita qui. Ha avuto il jet lag per circa una settimana e poi è andata avanti. La Corea è la sua casa. Le abbiamo dato il puzzle della mappa degli Stati Uniti in cui indica gli stati in cui è cresciuta mamma (Texas), papà è cresciuto (Florida) e dove è nata (Washington, DC), ma sa che non c'è più. Ricorda anche i suoi amici e i nostri amici dagli Stati Uniti e li indica nelle foto, ma non sembra pensare che sia fuori dall'ordinario che non si presentino.

Sull'apprendimento di una nuova lingua: essere qui senza conoscere ancora la lingua mi fa sentire come un neonato! Tutto è così estraneo e travolgente per i tuoi sensi; non puoi leggere e non puoi capire i suoni che escono dalla bocca delle persone.

Eva, due anni, parla inglese a scuola e con suo padre. La sua tata e io parliamo con lei in cinese mandarino. E poi, ovviamente, incontra il coreano nella sua vita quotidiana. Ultimamente, abbiamo notato che a volte parla una lingua inventata che suona come il coreano. È un mistero cosa stia succedendo esattamente nel suo cervello. Anche se sto studiando con un tutor, il coreano non studiato di Eva è allo stesso livello del mio. Saluta con orgoglio gli estranei, dice al tassista ogni mattina il nome della fermata della metropolitana più vicina alla scuola e chiede ricevute in coreano.

Sull'essere cinese-americano in Corea: i miei genitori sono immigrati negli Stati Uniti dalla Cina e da Taiwan prima che io nascessi, quindi sono cresciuto con un piede in ogni cultura americana e cinese. Cresciuto in un'America in gran parte bianca, non mi sono mai sentito considerato veramente normale perché spesso ero asiatico a scuola o al lavoro, parte di una minoranza. A volte ricevevo complimenti rovesci da compagni di scuola come se fossi sexy, per essere un asiatico.

Ma qui, dove il mio aspetto dovrebbe aiutarmi a inserirmi, faccio anche parte di un gruppo esterno perché c'è un po' di tribalismo tra gli asiatici orientali. Corea, Giappone e Cina hanno una lunga storia di differenze politiche e culturali, quindi il mio background asiatico non significa che le persone a Seoul mi considerino automaticamente uno di loro.

Sul cibo coreano: i coreani credono che il kimchi (verdure fermentate come cavoli e ravanelli) possa curare qualsiasi cosa e che più piccante sia meglio. I bambini più piccoli di Seoul hanno una notevole capacità di mangiare cibi piccanti, anche all'età di un anno. Non posso crederci. Eva non ha ancora provato il kimchi perché lo guarda, vede che è rosso e proclama, Too La! Quello è cinese-inglese per troppo piccante.

Il nostro appartamento era dotato di due frigoriferi: uno per il cibo quotidiano, l'altro per fare il kimchi, che in genere viene fatto in inverno. Finora, utilizziamo il nostro frigorifero kimchi per conservare generi alimentari extra da Costco! Non credo che fossi ancora pronto per provare a fare il kimchi, ma ho imparato a fare alcuni tipi diversi di banchan , i piccoli contorni coreani che vengono serviti in piccoli piatti insieme ai piatti principali.

C'è anche una mania del burro di miele in corso qui proprio ora. Le patatine al miele e burro, il cibo spazzatura più piccante della Corea del Sud, sono un sapore di un famoso marchio di patatine uscito per la prima volta l'estate scorsa e ora sono esaurite ovunque (puoi acquistarle su eBay per più di $ 100 a sacchetto!), ma c'è Ora ci sono anche molti spinoff che non hanno nulla a che fare con il chip originale: pretzel al burro al miele, noci di macadamia al burro al miele, pollo aromatizzato al burro al miele è infinito.

Sopra: Elise ha catturato la vista dal suo appartamento in una giornata di forte inquinamento, rispetto a una giornata normale.

Sulla qualità dell'aria: l'inquinamento qui è qualcosa a cui non ero preparato. Seoul riceve polvere gialla e micropolvere, particolato industriale che arriva dalla Cina e dalla Mongolia. C'è anche smog da tutte le auto diesel di Seoul. Ora che è estate, è andata meglio, ma in alcuni giorni della scorsa primavera il conteggio dell'inquinamento era cinque o sei volte più alto di quanto raccomandato dall'Organizzazione Mondiale della Sanità. Ho dovuto indossare una maschera mentre ero in città.

Eva si rifiuta di indossarne uno, comunque, qualunque cosa facciamo. È una sfida per bambini che non avrei mai immaginato di tornare a casa. L'unica scelta che abbiamo nei giorni molto inquinati è tenerla dentro e tenere acceso il purificatore d'aria.

Sull'intensità accademica: i genitori a Seoul in genere prendono molto sul serio l'istruzione dei loro figli e la mania tecnologica qui si è sviluppata attorno a questo. Le app per smartphone consentono ai genitori di monitorare le attività dei propri figli durante la giornata scolastica e di vedere i loro progressi in classe in tempo reale. Eva è troppo giovane per questo, ma, ad esempio, molti genitori usano KakaoTalk, l'app di messaggistica leader in Corea del Sud, per avere un dialogo istantaneo con gli insegnanti, come hanno fatto oggi al test? Gli insegnanti sono abituati a sentire i genitori degli studenti in questo modo. Inoltre, durante un viaggio di cronaca, ho visitato un'aula studio del liceo dove gli studenti fanno i compiti fino alle 23:00 ogni sera.

Sulla cultura del lavoro: la giornata lavorativa sudcoreana va ben oltre le 9-5. Il paese non si è sbarazzato della settimana lavorativa di sei giorni fino al 2004! Le persone qui sono estremamente laboriose e si vantano di questa etica.

Le persone spesso stanno fuori con i loro colleghi fino all'una o alle due del mattino a bere qualcosa e poi devono ancora tornare al lavoro alle 7:00 C'è stato un sondaggio pubblicato di recente che mostra che molti bambini coreani non parlano quasi mai con i loro papà nei giorni feriali, dal momento che vengono a casa troppo tardi. Quando abbiamo visitato per la prima volta il pediatra di Evas, voleva sapere con quale frequenza ceniamo insieme in famiglia, il che mi ha sorpreso, quindi ho chiesto perché. Ha detto che è così insolito per i papà essere a casa in tempo per cena qui che lei lo chiede come misura generale dell'unione familiare.

Sopra: Elise, all'epoca incinta di 6 mesi, con un soldato sudcoreano al confine con la Corea del Nord, dove stava raccontando una storia per NPR.

Sulla moda locale: la maggior parte delle persone a Seoul attribuisce molta importanza alla propria moda e alle proprie routine di bellezza o di toelettatura. Gli uomini indossano completi, anche se fuori ci sono 90 gradi. Le donne si truccano sempre in pubblico e indossano sempre le maniche lunghe, anche se ho notato che le loro gonne sono spesso molto corte. Il regalo morto che non sono di qui è quando vado in giro con un vestito lungo o qualsiasi cosa che mostri le mie spalle ma è lunga sul fondo. La più grande differenza di moda che ho sperimentato è l'abbigliamento premaman. Ciò che è disponibile qui sono abiti a sacco o ENORMI top simili a tende, niente che abbracciano la pancia. Ho notato che le persone facevano doppie riprese quando indossavo un vestito che sarebbe stato considerato tipico durante la gravidanza a casa.

Sul parto: a Seoul, negli ospedali che si rivolgono ai coreani, i padri di solito non fanno parte del processo di travaglio e parto e il tasso di taglio cesareo è alto, paragonabile a quello degli Stati Uniti, se non superiore. L'ostetrica che ho usato per Eva, a Washington, casualmente ha vissuto e lavorato a Seoul per alcuni anni e prima che mi trasferissi qui mi ha detto che all'età di 35 anni o più, il cesareo è quasi automatico. Ha osservato che c'è una tale deferenza nei confronti dei medici qui che non c'è sempre molta scelta quando si tratta di come vuoi che vada il tuo parto.

Abbiamo optato per un centro parto naturale che serve molti occidentali, ma c'erano molte usanze coreane evidenti, anche dal momento in cui siamo arrivati ​​e abbiamo visto la vasta gamma di pantofole su rastrelliera disponibile in ogni suite parto, perché tutti devono togliersi le scarpe all'ingresso.

Inoltre, qualcosa che non avrei mai immaginato era l'intensa attenzione per assicurarsi che le donne in travaglio e i loro partner siano ben nutriti! Immediatamente dopo il check-in al centro parto, ci è stato presentato un ricco menu per il pranzo, anche se ero già dilatata di sei centimetri. Per pranzo, ho mangiato un cheeseburger gigante tra le contrazioni. Mi hanno persino servito un piatto di congee di pollo facile da digerire quando ero in grave disperazione, circa un'ora prima dell'orario di spinta

Eravamo divertiti e incantati dal fatto che il centro parto Isabels offrisse un servizio fotografico completo per tutti i neonati, completo di luci, styling e un set da studio.

Dopo il parto, i coreani non credono nell'aria condizionata o nei ventilatori nella stanza d'ospedale delle madri. Quindi penso di aver sudato circa sei libbre la notte in cui siamo rimasti in ospedale. Da quello che ho capito, questa usanza si basa su una convinzione coreana secondo cui esporre il corpo in fase di recupero al freddo può provocare saan-hoo-poong, o dolori muscolari inspiegabili e dolori articolari. (Come si possono evitare dolori e dolori dopo aver consegnato un piccolo essere umano, però?)

Sull'allattamento al seno: i coreani credono che il miyeokguk, la zuppa di alghe, sia l'elisir di lunga vita e possa curare tutto dopo il parto. Il ferro, lo iodio e altri nutrienti presumibilmente ti disintossicano, aiutano il tuo utero a contrarsi e portano la tua scorta di latte. Miyeokguk è disponibile a ogni pasto nei reparti di travaglio e parto. Ci sono andato e mi sono assicurato di mangiare tutta la zuppa di alghe che mi era stata offerta. Anche mia madre ha imparato a prepararmene un po' quando era in visita dopo che siamo tornati a casa dall'ospedale. Mi è piaciuto, e finora, così buono sul fronte infermieristico!

Una cosa che ho osservato è che mentre molte donne allattano, di solito non vedo persone che allattano in pubblico. Le donne qui tendono a pompare a casa e poi allattare i bambini in pubblico il più delle volte.

Sull'assistenza all'infanzia: questa è una società piuttosto tradizionale sul fronte dell'assistenza all'infanzia. Nella maggior parte delle famiglie, i papà lavorano e le mamme stanno a casa. Tuttavia, i membri della famiglia allargata sono una parte enorme del villaggio di educazione dei bambini a Seoul, una tradizione culturale che amo davvero e qualcosa che mi sembra familiare come cinese-americano, perché la mia famiglia si avvicina ai bambini con lo stesso atteggiamento. Le madri coreane che conosco accolgono davvero le loro mamme, fratelli, suocere o amiche per aiutarli a farsi carico del peso dell'assistenza all'infanzia.

Un aspetto preoccupante dell'assistenza all'infanzia in Corea del Sud, di cui ho parlato per NPR, è la vergogna che deriva dall'essere una madre single qui perché la tradizione della famiglia nucleare a due genitori è così dominante. È così intenso che le madri single possono sentirsi costrette a dare i loro figli in adozione.

Sulla ristorazione per i bambini: Seoul è una città fantastica per i più piccoli. La gente in tutta la Corea del Sud ama i bambini. Mia figlia urlerà Annyeonghaseyo! , che significa Ciao!, a tutti gli estranei e lo adorano. Guadagna sorrisi e risposte ogni volta e le persone le regalano sempre prelibatezze o coni gelato gratuiti quando sono in giro. Nei negozi di alimentari e nei centri commerciali, ci sono anche zone gioco, in stile Chuck E. Cheese, dove puoi lasciare il tuo bambino con le babysitter, gratuitamente, mentre fai la spesa. C'è anche una giornata nazionale dei bambini che celebra i bambini ogni maggio. Niente lavoro, niente scuola, solo divertimento.

Il nostro pezzo preferito di cultura per bambini, tuttavia, sono i fantastici caffè a tema per bambini. C'è un caffè Hello Kitty, un caffè a tema giungla, persino un caffè delle pecore (finora il preferito di Eva; è innamorata) Per il prezzo di un pasto, tuo figlio può andare a esplorare palestre nella giungla, giocattoli, cucine da gioco e arti e artigianato. Ci sono custodi nelle aree giochi, così puoi lavorare o uscire con gli amici.

Sulla genitorialità all'estero: la cosa che preferisco dell'essere qui è avere l'opportunità di scoprire un posto nuovo con i nostri figli. Vivendo all'estero, Eva e Isabel interagiscono con l'imprevedibilità e la serendipità della costruzione del personaggio.

TS Eliot ha una grande citazione su come le persone che conoscono davvero un luogo siano quelle che lo lasciano e tornano: La fine di tutta la nostra esplorazione sarà arrivare dove siamo partiti e conoscere il posto per la prima volta. Spero che lasciare gli Stati Uniti ci dia una nuova prospettiva che non avevamo prima, il che non ha prezzo.


Grazie mille, Elisa!

PS L'intera serie Motherhood Around the World, comprese le donne che vivono in Giappone, India e Irlanda del Nord.